Expertos HC

Un paseo en un coche sin conductor

¿Cómo es viajar en un coche en el que no hay nadie al volante? Esta experiencia en primera persona muestra que tanto máquinas como humanos todavía tienen que adaptarse el uno al otro para encajar del todo.

Imagen de dos personas a bordo de un coche autónomo

«¡Felicidades! Este automóvil es todo suyo, sin nadie al frente», se lee en la notificación emergente de la aplicación Waymo. «Este viaje será diferente. Sin nadie más en el coche, Waymo se encargará de toda la conducción. ¡Disfruta de este viaje gratis con nosotros!».

Momentos después, aparece una Chrysler Pacifica vacía y se dirige a mi ubicación cerca de un parque en Chandler, el suburbio de Phoenix -EE.UU.- donde Waymo ha estado probando sus vehículos autónomos desde 2016.

Imagen de una prueba de vehículos autónomos con Waymo

Waymo, el proyecto de Google para desarrollar vehículos autónomos, ha hecho demostraciones de sus vehículos autónomos antes. Más de una docena de periodistas experimentaron viajes sin conductor en 2017 en un circuito cerrado en las instalaciones de prueba de Waymo en Castle; y Steve Mahan, quien es ciego, dio un paseo sin conductor en el prototipo Firefly de la compañía en las calles de la ciudad de Austin en 2015.

Una vieja promesa…

Pero este viaje sin conductor es diferente, y no solo porque involucró un giro a la izquierda sin semáforo, calles concurridas de la ciudad o porque la aplicación Waymo One se usó para detener el viaje. Marca el comienzo de un servicio de transporte sin conductor que ahora está siendo utilizado por miembros de su programa inicial de pasajeros y eventualmente por el público.

Es un hito que se ha prometido -y ha permanecido fuera del alcance- durante años.

En 2017, el CEO de Waymo, John Krafcik, declaró en el escenario de la Cumbre Web de Lisboa que «los coches totalmente autónomos están aquí«. La demostración de confianza de Krafcik, unida a una publicación en el blog de la compañía, transmitía que la «carrera hacia la autonomía» casi había terminado. Pero no fue así.

Waymo coche autónomo tres cuartos
Foto: Dllu

Casi dos años después de las declaraciones de Krafcik, los vehículos conducidos por humanos, no ordenadores, todavía obstruyen las carreteras en Phoenix. La mayoría de la flota de Chrysler Pacifica sin conductor de Waymo en Arizona tiene conductores de seguridad humana al volante; y los pocos sin conductor han visto restringido su uso a las pruebas solamente.

A pesar de algunos progresos, la promesa de Waymo de un futuro sin conductor parece destinada a quedar eclipsada para siempre por el estancamiento. Hasta ahora.

…que por fin se hace realidad

Waymo no comparte datos específicos sobre cuántos viajes sin conductor estaría dando, solo dijo que continúa aumentando sus operaciones. Esto es lo que sabemos. Hay cientos de clientes en su programa inicial, todos los cuales tendrán acceso a esta oferta. Estos primeros corredores no pueden solicitar un paseo totalmente sin conductor. En cambio, se combinan con un automóvil sin conductor si está cerca.

Hay, por supuesto, advertencias a este hito. Waymo está llevando a cabo estos viajes «completamente sin conductor» en un entorno geoperimetrado y controlado. Los primeros miembros del programa de pasajeros son personas que se seleccionan según el código postal en el que viven y que deben firmar NDA. Y los viajes son gratuitos, al menos por ahora.

Aún así, mientras me abrocho el cinturón de seguridad y me fijo en el asiento vacío del conductor. Es difícil que no te impacte, al menos por un momento, el logro.

Sería un error pensar que el trabajo está hecho. Este momento marca el comienzo de otro capítulo, potencialmente largo, en el desarrollo de la movilidad sin conductor, en lugar de ser una señal de que la autonomía ubicua está finalmente a la mano.

Viaje futurista  

Un viaje sin conductor suena como un viaje futurista, pero desde el principio es obvio que la ausencia de un toque humano presenta una gran cantidad de desafíos prácticos y psicológicos.

Tan pronto como estoy sentado, con cinturón y en marcha, el automóvil llama automáticamente al equipo de asistencia al conductor de Waymo para responder cualquier pregunta o inquietud sobre el viaje sin conductor, lo que le da un breve toque humano a la experiencia.

He viajado en vehículos autónomos por vías públicas desde finales de 2016. Todos esos viajes tenían conductores de seguridad detrás del volante. Ver un asiento de conductor vacío a 45 millas por hora, o un volante girando en un espacio vacío mientras navega por el tráfico suburbano, es inevitablemente surrealista. La sensación es similar a uno de esos sueños donde todo aparenta ser normal, excepto ese detalle: el reloj con cara humana o el gato vestido con botas y caminando con un bastón.

Además de esa sensación molesta de que podría despertarme en cualquier momento, mi viaje de 10 minutos desde un parque a una cafetería fue muy similar a cualquier otro viaje en un automóvil «autónomo». Hubo momentos en los que la forma de conducir del sistema de conducción autónoma impresionó, como la forma en que tomó un giro a la izquierda sin semáforo o cómo su aceleración coincidía con el tráfico circundante. El vehículo parecía incluso haber dominado la habilidad de conducción más humana de arrastrarse hacia delante en una señal de STOP para indicar su intención.

Solo unas pocas peculiaridades típicas, como dejar un espacio con el resto del tráfico excesivamente cauteloso y la planificación de rutas hiperactivas, revelaron el hecho de que un ordenador tenía el control. Un acompañante más típico, específicamente uno que no practica regularmente su versión de la prueba de conducción de Turing, podría no haberlos notado.

¿Cómo de seguro es suficientemente seguro?

La decisión de Waymo de ponerme en un automóvil totalmente sin conductor en las vías públicas en cualquier lugar habla de la confianza que pone en su «conductor», pero la compañía no indicó de dónde proviene esa confianza.

El Director de Producto de Waymo, Saswat Panigrahi, se negó a señalar cuántas millas sin conductor habían acumulado en Chandler, o qué puntos de referencia específicos demostraron que su conductor era «lo suficientemente seguro» para manejar el riesgo de un viaje sin conductor. Citando los 10 millones de millas del mundo real de la empresa y los 10 mil millones de millas de simulación, Panigrahi argumentó que la confianza de Waymo proviene de «una imagen holística».

«La conducción autónoma es lo suficientemente compleja como para no depender de una métrica singular», dijo Panigrahi.

Es un argumento razonable, aunque frustrante, dado que la pregunta abierta más importante que se cierne sobre el espacio de conducción autónomo es «¿cómo de seguro es lo suficientemente seguro?» En ausencia de más detalles, es difícil decir si mi viaje sin conductor refleja un punto de referencia significativo en el amplio alcance de madurez técnica de Waymo o simplemente su confianza en una ruta relativamente inmutable.

Los viajes sin conductor de la compañía son gratuitos actualmente y solo se llevan a cabo en un área cercada que incluye partes de Chandler, Mesa y Tempe. Este territorio sin conductor es más pequeño que el dominio estándar de Waymo en los suburbios de Phoenix, lo que implica que los niveles de confianza siguen siendo altamente situacionales. Incluso los vehículos de Waymo con conductores de seguridad aún no llevan a los pasajeros a uno de los destinos más populares de transporte: el aeropuerto.

Las dificultades de no tener conductor

Panigrahi desvió las preguntas sobre la proliferación de viajes sin conductor, diciendo solo que el número ha aumentado y continuará haciéndolo. Waymo tiene alrededor de 600 vehículos autónomos en su flota en todas las geografías, incluyendo Mountain View, California. La mayoría de esos vehículos están en Phoenix, según la compañía.

Sin embargo, Panigrahi reveló que el principal factor limitante es aplicar lo que aprendió de la investigación en las primeras experiencias de los pasajeros.

«Esta es una experiencia que realmente no se puede aprender de otra persona», dijo Panigrahi. «Esto es realmente nuevo».

Algunos de los desafíos más difíciles de la movilidad sin conductor solo surgen una vez que los pasajeros se combinan con la ausencia de un humano detrás del volante. Por ejemplo, desarrollar las tecnologías y protocolos que permiten a un Waymo sin conductor detectar y detenerse para vehículos de emergencias, e incluso permitir que los servicios de emergencia asuman el control fue una tarea compleja que requirió pruebas exhaustivas y colaboración con las autoridades locales.

Así es como ve Hamburgo el e-Golf autónomo de VW

«Esta era un área completa de la cual, antes de conducir sin conductor, no teníamos que preocuparnos tanto», dijo Panigrahi.

La experiencia del usuario es otro punto crucial de la conducción autónoma. Es un área a la que Waymo ha dedicado un tiempo y recursos considerables, y por una buena razón. La experiencia del usuario tiene algunos desafíos sorprendentemente espinosos una vez que los humanos son eliminados de la ecuación.

Las interacciones cotidianas entre un pasajero y un conductor de Uber o de Lyft, como las conversaciones sobre la recogida y entrega, así como los cambios repentinos en los planes, se vuelven más complejas cuando el conductor es un ordenador. Es un área que el equipo de investigación de experiencia de usuario -UXR- de Waymo admite que aún está descubriendo.

Es posible que las computadoras y los sensores ya sean mejores que los humanos en capacidades de manejo específicas, como permanecer en los carriles o evitar obstáculos -especialmente durante largos períodos de tiempo-, pero carecen de la flexibilidad humana y la adaptabilidad necesarias para ser un buen proveedor de movilidad.

Aprender a manejar o evitar las complejidades que los humanos logran con poco esfuerzo requiere una combinación de amplia experiencia e investigación específica en áreas como la psicología del comportamiento a las que las compañías tecnológicas pueden parecer alérgicas.

No es solo un problema tecnológico

Los primeros viajes sin conductor de Waymo marcan el comienzo de una nueva fase de desarrollo llena de nuevos desafíos que no se pueden resolver solo con la tecnología. La investigación sobre el comportamiento humano, la creación de experiencia en las interacciones estocásticas de la acera urbana moderna y el desarrollo de relaciones y protocolos con las autoridades locales son esfuerzos que requieren mucho tiempo. Estos no son desafíos a los que Waymo puede simplemente lanzar tecnología, sino que requieren un trabajo minucioso por parte de humanos que entienden a otros humanos.

Algunos de estos desafíos son relativamente sencillos. Por ejemplo, Waymo no tardó mucho en darse cuenta de que dejar a los pasajeros tan cerca de la entrada de un Walmart era, en realidad, menos conveniente debido al gran volumen de peatones. Pero entender que la recogida y la devolución no se rige por un solo principio -por ejemplo, más cerca de la entrada siempre es mejor- sugiere una riqueza oculta de complejidad que los vehículos de Waymo deben dominar.

Por frustrante que sea el lento ritmo de la proliferación autónoma, el hecho de que Waymo esté aceptando estos desafíos y tomando el tiempo para abordarlo es alentador.

El primer capítulo del desarrollo de tecnología de unidades autónomas se centró en el desafío puramente técnico de hacer que las computadoras funcionen. Entrelazar el «controlador» informático de Waymo en la estructura de la sociedad requiere comprender algo aún más misterioso y complejo: las personas y cómo interactúan entre sí y con el entorno que las rodea.

Dado que la movilidad fundamentalmente autónoma podría afectar nuestra sociedad y nuestras ciudades, es tranquilizador saber que uno de los desarrolladores líderes de la tecnología se está tomando el tiempo para comprenderlos y adaptarse a ellos.

*Artículo escrito por Ed Niedermeyer y publicado originalmente en Tech Crunch.

DEJA UNA RESPUESTA

¡Por favor, escribe tu comentario!
Por favor, introduce tu nombre aquí

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.