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Por qué los secretos del coche autónomo de Apple están en peligro

La propiedad intelectual de Apple ha corrido un serio peligro, a juzgar por el reconocimiento de culpabilidad de uno de sus ex ingenieros. Xiaolang Zhang pretendía llevarse los secretos de su coche autónomo para trabajar con el fabricante chino XPeng.

Apple Car tres cuartos frontal

Dos ingenieros de Apple han sido acusados de robo de secretos comerciales, y uno de ellos se ha declarado culpable. Los secretos se refieren a detalles del programa de coche autónomo que la firma de Cupertino quiere lanzar. ¿El destino de la información confidencial? Nada menos que China.

¿Qué ocurrió exactamente?

El ingeniero que ha reconocido su culpabilidad, Xiaolang Zhang, se descargó todo un documento de 25 páginas con los detalles de uno de los circuitos del vehículo, e intentó llevárselos a una startup china que también estaba desarrollando su coche autónomo. Se trata de XPeng, la cual ya ha negado públicamente, a través de la red social china Weibo, cualquier implicación en el acto de Zhang. De hecho, Xpeng reiteró que Apple no mantiene ninguna disputa legal con ella.

En abril de 2018, Zhang avisó a Apple de que se marchaba de la empresa, y que se volvía a China para estar cerca de su madre. Muy pronto, Apple tuvo conocimiento de que había fichado por XPeng Motors. En cualquier caso, Zhang no pasó del aeropuerto de San José -en San Francisco-, donde fue detenido antes de que pudiera coger el vuelo que le llevaría al país asiático. El proceso contra él comenzó en julio de 2018.

Al principio, Zhang seguía declarándose inocente. Ahora, a pesar de haber alcanzado el acuerdo extrajudicial, se sigue enfrentando a la posibilidad de que se le impongan diez años de cárcel y una multa de 250.000 dólares -que viene a ser lo mismo en euros-. Pero, finalmente, llegó a un acuerdo con los fiscales para admitir su culpa. La sentencia definitiva se conocerá en noviembre. Por su parte, el lunes 29 de agosto tiene lugar la vista para el otro acusado, Jizhong Chen, quien sigue insistiendo en su inocencia.

La trayectoria de XPeng

En estos momentos, XPeng ultima dos nuevos modelos que lanzará el año que viene, y que es muy probable que lleguen a venderse en Europa. Durante el segundo trimestre de 2022, XPeng obtuvo unos ingresos un 97,7% por encima de los logrados en el mismo periodo del año anterior. En febrero, la compañía fundó una empres subsidiaria para ocuparse del desarrollo del coche autónomo, denominada «Guangzhou Pengxu Autonomous Driving Technology Co., Ltd».

Curiosamente, en el 2019, un empleado de Tesla también fue acusado del robo de secretos sobre el Autopilot para marcharse a trabajar en XPeng. Este ingeniero se habría descargado todo el código fuente de Autopilot a un dispositivo personal, para vendérselo a la startup china. Lo cierto es que la interfaz del asistente de conducción automatizada de XPeng se parece tanto al Autopilot, que entre la prensa y los aficionados al motor se la llegó a bautizar como el «clon de Tesla»…

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