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¿Habrá gasolineras en el espacio? Esto es lo que opinan en Volvo

Hay cientos de satélites orbitando nuestro planeta... y necesitan de combustible para que no tengan fecha de caducidad. Traerlos a la tierra para repostar seria inviable; entonces... ¿cuál es la solución?

Foto de imagen del espacio
Foto: NASA en Unsplash

Todas conocemos la existencia de satélites que son unas naves creadas artificialmente que se envían, normalmente sin tripulantes, al espacio poniéndolas en órbita respecto a la tierra.

¿Pero qué ocurre cuando un satélite se queda sin combustible? Esta es una de las razones por las que los satélites quedan fuera de servicio y pasan a ser basura espacial, siendo a día de hoy el 63% de los satélites basura espacial.

¿Os imagináis un mundo en el que no hubiera gasolineras? A nuestros vehículos les pasaría como a los satélites, una vez terminado el combustible tendríamos que dejarlos abandonados e ir a por otro nuevo.

Por ello, la empresa Orbit Fab está creando la posibilidad de construir gasolineras espaciales. De esta manera no sería necesario suplantar satélites que se quedaran sin combustible, simplemente habría que rellenarlos.

Pero esta no está siendo tarea fácil. Una de las dificultades encontradas en sus investigaciones y con la cual están trabajando actualmente es la aproximación de un satélite a la gasolinera espacial. Para ello hacen uso de una mesa de gravedad, una superficie plana con chorro de aire para crear una situación similar a la vivida en gravedad cero, y unos prototipos para simular los diferentes elementos que participan en el repostaje.

En este espacio y con el uso de cámaras, códigos ópticos y diversos sistemas de control crean maniobra de acercamiento, acople y anclaje para ver cuan difícil es la conexión entre la gasolinera espacial y el satélite. Obviamente, a posterior se deberían adaptar estos sistemas y códigos a los tamaños reales de los elementos.

Otro aspecto que les genera bastante trabajo es  la transferencia de líquidos en microgravedad. El problema es que en microgravedad los líquidos no se comportan igual que con la gravedad terrestre. Por lo tanto, usando el escenario de la mesa de gravedad también desarrollan un sistema que posibilite las transferencias.

Con relación a los combustibles, a pesar de que principalmente se centran en hidrazina y peróxido de hidrógeno -HTP-, porque actualmente son los combustibles más utilizados en estas naves. También están estudiando la posibilidad de propelentes verdes que tienen menos limitaciones y son menos tóxicos. Además, se busca la posibilidad de cargar agua potable para repostar también.

Aunque el proyecto más ambicioso es el llamado Tanker-002, la que puede ser la primera gasolinera espacial. Esta se situará a unos cientos de kilómetros de la órbita geoestacionaria de la Tierra tras una trayectoria de ida y vuelta a la Luna.

El Tanker-002 estará compuesto por seis tanques de combustible, donde se puede almacenar hidrazina durante 15 años, haciendo una forma de flor hexagonal. El objetivo de este proyecto es lanzarlo en 2023, estando disponible para el repostaje en las misiones lunares programadas por SpaceX y la NASA.

Fuente: Volvo / Tecvolución

Aitor Otegi / Área técnica EUROCYBCAR

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