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Este es el futuro eléctrico que espera a los legendarios autobuses escolares de EE.UU.

Estos vehículos amarillos son un símbolo de EE.UU. Pero hasta las leyendas tienen que ponerse al día. Todo parece indicar que se electrificarán para ser más ecológicos, pero ¿es viable esta transformación?

Imagen de un autobús escolar amarillo con ruedas de Big Foot
Foto: Piqsels.

El autobús escolar de EE. UU. es un icono cultural. Con su distintivo uniforme amarillo, este clásico del diseño ha habitado las carreteras de América del Norte en varias formas desde 1939-.

Esta región es única por tener una flota de autobuses dedicados al transporte de estudiantes escolares. La mayoría de las otras áreas utilizan autobuses de servicio público ordinarios para los recorridos escolares. En promedio, 480.000 autobuses amarillos transportan a más de 25 millones de niños a la escuela a diario en los EE. UU. Y solo el 1% de estos autobuses que funcionan actualmente están electrificados, lo que significa que muchos motores diésel que consumen mucha gasolina contaminan el aire.

El plan Build Back Better del presidente Joe Biden para crear una economía más resistente y sostenible propone hacer que todos los autobuses fabricados en Estados Unidos tengan cero emisiones para 2030. Y comenzaría con la flota de autobuses escolares, que se convertiría en cinco años.

¿Por qué centrarse en los autobuses escolares eléctricos? 

A diferencia de otras promesas de política ecológica, que pueden ser difíciles de cumplir para el nuevo presidente si su partido no tiene una mayoría en el Senado, es probable que esta obtenga mucho apoyo bipartidista. 

Es difícil hacer campaña en contra del aire limpio para los niños, por lo que es posible que pocos políticos quieran hacerlo.

Por ejemplo, se ha demostrado que la mala calidad del aire es responsable de las altas tasas de asma, cáncer y enfermedades cardíacas. Una investigación realizada por científicos de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard concluyó que solo un pequeño aumento en la contaminación por partículas finas, como la de los motores diésel de los autobuses escolares, aumento un 15% la tasa de mortalidad debido al COVID-19. 

Convertir los autobuses escolares de EE. UU. de diésel a eléctricos reduciría las emisiones en 5,3 millones de toneladas, el equivalente a sacar alrededor de un millón de automóviles de la carretera

Los autobuses escolares amarillos realizan alrededor de mil millones de viajes cada año. Cambiar a vehículos eléctricos más ecológicos podría reducir drásticamente estas emisiones nocivas. Un informe de 2018 del Fondo de Educación PIRG de EE. UU. Encontró que convertir los autobuses escolares de EE. UU. de diésel a eléctricos reduciría las emisiones en 5,3 millones de toneladas, el equivalente a sacar alrededor de un millón de automóviles de la carretera.

Hay beneficios más allá del cuidado al medio ambiente

Otro atractivo para los políticos es que la conversión a autobuses eléctricos creará muchos puestos de trabajo en la cadena de suministro en América del Norte. Debe recordarse que, dado que EE. UU. y Canadá constituyen los únicos mercados mundiales para estos autobuses amarillos, casi todos se construyen allí. En los EE. UU., los autobuses eléctricos se fabrican en instalaciones de Alabama, California, Georgia, Indiana, Minnesota, Nueva York y Carolina del Norte y del Sur. Los componentes provienen de muchos otros lugares de los Estados Unidos. 

La producción a gran escala de estos vehículos no solo crearía miles de puestos de trabajo, sino que también podría atraer a otros proveedores de componentes de vehículos eléctricos a invertir en los Estados Unidos. Esto haría que todo el sector automotriz pudiera competir mejor por el mercado de vehículos de cero emisiones de rápido crecimiento.

Por último, los autobuses escolares son un buen punto de partida para una política ecológica nacional y un medio eficaz para ayudar a reiniciar la economía después del impacto del COVID-19. También tiene sentido dada la composición inusual del mercado de autobuses de EE. UU., que está fuertemente inclinado hacia los autobuses escolares: en 2020, EE. UU. matriculó 40.714 autobuses escolares y solo 5.402 autobuses urbanos.

Dificultades a superar

Los desafíos para la política de emisiones cero de Biden son obvios. De los más de 40.000 autobuses escolares vendidos en los EE. UU. en 2019, solo 240 eran eléctricos

Muchos distritos escolares están ejecutando proyectos piloto con autobuses eléctricos, pero los pedidos son extremadamente bajos. Por eso, muchos proyectos se han estancado en sus etapas piloto debido a la falta de asistencia federal. 

Una excepción importante es Virginia, donde Dominion Electric, junto con los distritos escolares locales, ha establecido el proyecto de autobuses escolares eléctricos más grande del país, con 50 autobuses escolares eléctricos en servicio en 2020 y la electrificación total de la flota de 1.500 unidades planificada para el 2030.

Acercarse al objetivo de autobuses escolares 100% cero emisiones requerirá un salto exponencial en la capacidad de los fabricantes de estos vehículos y sus proveedores

Si la política de Biden entra en acción, uno de los desafíos a nivel nacional será claramente satisfacer la demanda. Interact Analysis dice que proyectan construir más de 560.000 autobuses escolares en los próximos 10 años, de los cuales poco menos de 27.000 estarán electrificados. Por lo tanto, acercarse al objetivo de autobuses escolares 100% cero emisiones requerirá un salto exponencial en la capacidad de los fabricantes de estos vehículos y sus proveedores.

¿Cómo de caras serán estas transformaciones?

Esta ecológica transformación tendrá enormes implicaciones financieras. Antes de la elección de Biden, el impulsor financiero clave del mercado de vehículos eléctricos era el fondo de mitigación de VW. Durante el Diésel Gate, VW tuvo que pagar miles de millones de dólares a los EE. UU. para financiar iniciativas de aire limpio. Gran parte de ese efectivo se desvió al desarrollo y fabricación de autobuses escolares eléctricos, y una gran parte ya se ha gastado.

Un obstáculo importante para las juntas escolares que están considerando comprar autobuses eléctricos es el precio inicial. Mientras que 100.000 dólares bastan para comprar un autobús escolar diésel estándar, la adquisición de uno eléctrico se va hasta los 350.000 -unos 82.000 y 290.000 euros, respectivamente-. 

Para la mayoría de los vehículos comerciales, existe un fuerte argumento a favor de la electrificación porque el coste total de propiedad suele ser menor. El mantenimiento es barato porque los trenes de transmisión eléctricos tienen menos partes móviles que se desgasten o rompan; y el precio del artículo más caro de un vehículo eléctrico, la batería, disminuye cada año. 

Sin embargo, este argumento no sirve para los autobuses escolares, ya que solo realizan dos recorridos diarios: uno al comienzo del día escolar y otro al final. 

Los modelos comerciales innovadores pueden ser una solución a este problema. Por ejemplo, Dominion Energy en Virginia está buscando un despliegue interesante y muy original de autobuses escolares cuando no están en servicio, lo que propone que los vehículos inactivos se utilicen como almacenes de energía conectados a la red nacional. Esto ayudaría a sufragar parte del costo inicial de los vehículos. A pesar de los costos iniciales, el informe del Fondo de Educación de PIRG encontró que cada autobús eléctrico ahorraría a las escuelas alrededor de 2.000 dólares -1.650 €- al año en combustible y 4.400 -3.600 euros- en mantenimiento, dinero que podría gastarse en personal escolar, edificios y materiales.

Los icónicos autobuses escolares amarillos cubren más de 5.600 millones de kilómetros al año en los EE. UU. Muchos de ellos transportan a estudiantes desde algunos de los barrios más desfavorecidos y contaminados. La electrificación propuesta de toda la flota en un período de tiempo relativamente corto es un gran desafío, pero no es un objetivo imposible. Constituiría una inversión significativa y significativa en la juventud de la nación, además de ser un gran paso hacia la neutralidad de carbono.

*Artículo escrito por Rueven Scriven y publicado originalmente en Electric & Hybrid Vehicle Technology.

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