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¿Es posible movernos en un transporte que no contamine nada?

Una de las maneras de aminorar los efectos del cambio climático es reducir las emisiones de nuestros transportes. Pero no hay una única solución para ello. Bill Gates da algunas ideas para movernos de forma más ecológica.

Transporte contaminación: imagen de un atasco en Nueva York, con un taxi amarillo en primer plano
Foto: Piqsels

A principios de este mes, escribí sobre cómo el COVID-19 es una advertencia sobre el cambio climático. No hay duda de que hemos experimentado terribles sufrimientos y dificultades económicas durante los últimos meses. Pero, por difícil, que sea imaginarlo en este momento cuando aún estamos en medio de la pandemia, el cambio climático tiene el potencial de ser aún más devastador.

La pandemia también nos ha recordado cuánta innovación se necesita para prevenir un desastre climático. Los mejores números que he visto estiman que la desaceleración económica debido al COVID-19 redujo las emisiones globales en alrededor del 8 por ciento. Eso no es nada, pero la austeridad que nos llevó allí obviamente no es sostenible. Si vamos a abordar el cambio climático, debemos encontrar nuevas formas de hacer cosas que no liberen gases de efecto invernadero, incluida la forma en que nos movemos.

Cuando la mayoría de la gente piensa en qué contribuye al cambio climático, los vehículos son una de las primeras cosas que le vienen a la mente. Aquí en los Estados Unidos, el transporte es el principal contribuyente a las emisiones. Pero es posible que te sorprendas al saber que solo contribuye con el 16 por ciento de las emisiones globales. Ese es un porcentaje menor que la forma en que conectamos, cultivamos y fabricamos cosas. Aun así, descarbonizar la forma en que nos movemos es esencial si queremos llegar a cero emisiones netas.

Contaminar menos sin dejar de movernos

Nuestro objetivo aquí no es necesariamente hacer que las personas se muevan menos -aunque deberíamos buscar formas de reducir la conducción, los vuelos y los envíos cuando sea posible-. Como hemos visto en los últimos meses, las economías sufren cuando las personas se ven obligadas a quedarse cerca de casa.

Queremos que más personas y mercancías puedan viajar. Para algunas de las personas más pobres del mundo, como los pequeños agricultores del África subsahariana, la capacidad de trasladar productos de las zonas rurales a los mercados urbanos puede marcar la diferencia entre la vida y la muerte. Para hacer eso, debemos asegurarnos de que el transporte sea asequible para todos. Los productos como la gasolina, el diésel e incluso el combustible para aviones son el estándar por una razón: pueden hacerte recorrer varios kilómetros por litro.

«Usar electricidad limpia para hacer funcionar todos los vehículos que podamos y obtener combustibles alternativos baratos para todo lo demás»

Entonces, ¿cómo alimentamos exactamente nuestra necesidad de movilidad sin emitir gases de efecto invernadero? La respuesta es simple, incluso si hacer que esto suceda no lo sea: usar electricidad limpia para hacer funcionar todos los vehículos que podamos y obtener combustibles alternativos baratos para todo lo demás.

¿Qué opciones hay?

Empecemos por el primero. La buena noticia es que hemos avanzado mucho en vehículos eléctricos -EV-. A diferencia de muchas de las alternativas ecológicas sobre las que he escrito antes en este blog, puedes salir y comprar uno ahora mismo si quieres. Las baterías que los alimentan se han vuelto un 85% más baratas desde 2010, así que son más asequibles de comprar -aunque siguen siendo más caras que las opciones a base de gas-. Además, la mayor competencia en el mercado significa que hay más opciones disponibles para los clientes que nunca, desde sedanes compactos hasta elegantes autos deportivos. Incluso pronto podrá comprar una camioneta totalmente eléctrica gracias a compañías heredadas como GM y Ford y fabricantes de automóviles nuevos como Rivian y Bollinger.

Varias empresas están desarrollando baterías mejores y más baratas que, con suerte, harán de los vehículos eléctricos una opción realista para todos los propietarios de automóviles.

Poste de carga de coches eléctricos

Los vehículos eléctricos sobresalen en viajes de corta distancia. Eso significa que son excelentes opciones como automóviles personales e incluso vehículos de servicio mediano, como autobuses urbanos y camiones de basura. Pero incluso si desarrollamos vehículos eléctricos baratos y de largo alcance que funcionan con fuentes de carbono cero, la electrificación no es una opción para muchos tipos de transporte.

El problema es que las baterías son grandes y pesadas. Cuanto más peso se intenta mover, más baterías necesitará para alimentar el vehículo. Pero cuantas más baterías use, más peso agregará y más energía necesitará. Incluso con los grandes avances en la tecnología de baterías, los vehículos eléctricos probablemente nunca serán una solución práctica para camiones de 18 ruedas, barcos de carga y aviones de pasajeros. La electricidad funciona cuando necesita cubrir distancias cortas, pero necesitamos una solución diferente para vehículos pesados ​​de largo recorrido.

La solución para distancias cortas

Aquí es donde entran en juego los combustibles alternativos baratos. Hay varios tipos diferentes de ellos, pero el que probablemente resulta más familiar es el biocombustible.

Los biocombustibles avanzados de hoy en día son muy diferentes de los de primera generación, como el etanol. Algunos están hechos de plantas que no se cultivan para la alimentación, por lo que necesitan poco o ningún fertilizante -otro gran emisor de gases de efecto invernadero-. Otros están hechos de subproductos agrícolas, como tallos de maíz y la pulpa que queda de la fabricación del papel. Algunos de estos combustibles incluso se pueden colocar en motores existentes sin necesidad de modificaciones.

«La investigación sobre biocombustibles avanzados aún no cuenta con fondos suficientes y no están listos para implementarse a la escala que necesitamos»

Soy optimista acerca de estos biocombustibles, pero es demasiado pronto para pensar en reemplazar la gasolina y otros combustibles fósiles por ellos. La investigación sobre biocombustibles avanzados aún no cuenta con fondos suficientes y no están listos para implementarse a la escala que necesitamos. Necesitamos mucha más innovación antes de que se conviertan en una opción realista y rentable para el transporte de larga distancia.

Otro tipo de combustible alternativo son los electrocombustibles. Al usar electricidad para combinar las moléculas de hidrógeno en el agua con el carbono en el dióxido de carbono, podemos crear un combustible líquido que funcione en los motores existentes. El dióxido de carbono que utiliza este proceso se captura directamente de la atmósfera, por lo que la quema de combustibles eléctricos no aumenta las emisiones generales. Sin embargo, son muy caros. Dependiendo del combustible que esté reemplazando, los electrocombustibles pueden costar entre 3 y 7 veces más que los combustibles fósiles. Y al igual que con los vehículos eléctricos, la electricidad utilizada para crearlos debe provenir de fuentes sin carbono para ser una solución real.

No solo depende de la energía que use el coche

Cambiar a vehículos eléctricos y combustibles alternativos es la forma más efectiva de avanzar hacia las cero emisiones del sector del transporte. Pero también existen algunas otras medidas para reducir las emisiones. Entre ellas, usar materiales menos intensivos en carbono para fabricar automóviles, usar combustibles de manera más eficiente y moverse menos, reducir a cero todas las emisiones del transporte requerirá avances masivos en estas dos áreas.

«Para prevenir los peores efectos del cambio climático, necesitamos llegar a cero emisiones netas de gases de efecto invernadero en todos los sectores de la economía en 50 años»

Estas tecnologías deben ser mucho más baratas de lo que son hoy. Eso significa encontrar formas de fabricarlos a escala y asegurarse de que tengan un rendimiento comparable al de sus homólogos de combustibles fósiles.

Estoy inspirado por el progreso que hemos logrado hasta ahora, pero tenemos un largo camino por delante. Para prevenir los peores efectos del cambio climático, necesitamos llegar a cero emisiones netas de gases de efecto invernadero en todos los sectores de la economía en 50 años. Descarbonizar la forma en que nos movemos requerirá mucha, mucha innovación, al igual que en las otras áreas sobre las que he escrito. Estoy ansioso por ver qué papel desempeñarán las tecnologías actuales en un futuro sin emisiones de carbono y por descubrir qué nuevos avances surgirán en los próximos años.

*Artículo escrito por Bill Gates y publicado originalmente en su blog.

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