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¿Cómo reaccionarán los coches autónomos ante un terremoto?

Un desastre natural, como un terremoto, deja tras de sí el caos. También en las carreteras: grietas, conductores asustados, escombros sobre la vía... ¿Podrá un vehículo sin conductor lidiar con todos esos elementos?

Si quieres usar el coche después de que haya ocurrido un terremoto, no es seguro que puedas conducir a donde quieras ir. Y es que las carreteras pueden ser inaccesibles o peligrosas para conducir. ¿Qué pasará entonces con los coches autónomos que tengan que moverse en una zona afectada por un seísmo?

Los daños en la carretera

Hay dos elementos principales a considerar con respecto a la conducción y los terremotos: ¿Qué sucede cuando se conduce durante un seísmo y qué pasa si se intenta conducir después de que el temblor haya disminuido?

En mi propia experiencia personal, he estado conduciendo mi coche durante un terremoto y también poco después. Por suerte, normalmente los temblores eran indetectables desde el asiento del conductor, no solía darme cuenta de que se estaba produciendo un seísmo -solo me daba cuenta cuando el locutor de la radio dio la noticia-. A menos que estés realmente cerca del foco principal del terremoto, es poco probable que la tierra vaya a empujar a tu vehículo.

Por lo general, solo notarás carteles o señales cercanas que parecen oscilar de un lado a otro, o podrás ver un paso elevado brillando un poco a medida que avanzas por debajo de él.

La carretera en sí está destinada a ser el indicador más evidente del terremoto que se está produciendo.

Las grietas pueden aparecer repentinamente y formarse charcos en la carretera, como si alguna fuerza invisible hubiera usado un martillo neumático. También es probable que puedas ver los escombros que se caen de las estructuras elevadas cercanas a la carretera. Si hay árboles que sobresalen de la calle, sus ramas pueden comenzar a caer sobre el asfalto.

Durante un terremoto, algunos conductores pueden realizar maniobras extrañas, como cambios de dirección, frenar inesperadamente o entrar en pánico puro.

Por supuesto, los daños dependen de la gravedad del terremoto y de la distancia a la que se encuentra el epicentro del mismo. Si estás bastante cerca del epicentro del movimiento de tierra, las probabilidades de daños y los peligros aumentan. Las líneas eléctricas podrían caer sobre la carretera, y estructuras enteras del edificio podrían caer completamente y aterrizar en automóviles o bloquear los caminos de los automóviles.

Y el caos surge

Muchas veces, las reacciones de los otros conductores son más preocupantes que los efectos del terremoto en sí.

Pueden realizar maniobras extrañas, como cambios de dirección o frenar inesperadamente. Algunos conductores entran en pánico puro. No están seguros de si deben continuar, detenerse o para a un lado de la carretera, y tienden a perder la razón al observar el tráfico. Es posible que se queden tan paralizado tratando de evitar esas grietas y escombros recién formados que no caigan en la cuenta de que hay otros vehículos a su alrededor.

Se convierte en un mundo de perros que comen perros. Voy a conducir para salvarme, debe pensar cada conductor.

Supongamos que en medio de ese caos hay también un coche autónomo. En teoría, estos vehículos ya son capaces de conducir en las calles de todos los días y probablemente tengan la capacidad de detectar aspectos tales como grietas en la carretera, escombros, etc. Como tal, es probable que el automóvil autónomo pueda hacer frente a la aparición de estos peligros de tráfico.

Además, las travesuras de los otros conductores también serían algo con lo que el coche sin conductor debería poder lidiar. Los humanos al volante pueden realizar todo tipo de maniobras extrañas en cualquier momento, por lo que se espera que un coche autónomo esté preparado para reaccionar al frenético terremoto de los conductores humanos.

¿Se darían cuenta?

Yo diría que los actuales vehículos autónomos no tendrían ni idea de que se está produciendo un seísmo. A diferencia de un conductor humano, estos coches sin conductor no tienen un razonamiento de sentido común y carecen de cualquier comportamiento inteligente.

Los sistemas de inteligencia artificial -IA- autónomos solo estarían reaccionando a lo que ocurra alrededor o cerca del propio coche, según se detecte a través de múltiples sensores. No esperes que la IA se percate de que un terremoto es la causa subyacente de la aparición repentina de bloqueos en las carreteras y las payasadas del conductor precedente. Los sistemas simplemente reaccionarían a lo que sea que aparezca.

En algún momento, la IA puede decidir que hay tanta actividad desfavorable en la carretera que el coche debe detenerse en un lado de la carretera. Si fueras un pasajero dentro de uno de estos automóviles, estoy seguro de que le estarías gritando a la inteligencia artificial que tome las medidas oportunas o quizás le rogarías que se detuviera, aunque dependiendo de lo bueno que pueda ser su Procesamiento del Lenguaje Natural -PNL- ser, la IA puede ignorar tus súplicas y no darse cuenta de lo que estás pidiendo.

Interior coche autónomo

Algunos esperan que las primeras versiones de los automóviles sin conductor tengan una capacidad similar a la de OnStar que te permitan a ti, como pasajero, buscar la ayuda de un operador remoto humano. Suponiendo que las comunicaciones electrónicas sigan funcionando durante el terremoto, es posible que puedas pedir a un agente humano que la IA se apague.

Muchos desarrolladores de inteligencia artificial argumentan que un seísmo es un evento bastante raro y, por lo tanto, programar un coche para que sepa reaccionar ante este tipo de situaciones no vale la pena en este momento. La preparación de un automóvil sin conductor para estos temblores se consideraría una prioridad secundaria. En algún momento en el futuro, una vez que se hayan abordado las capacidades primarias de los automóviles autónomos, se tendrán en cuenta esos casos menos prioritarios.

Cualquier persona atrapada dentro de un automóvil sin conductor durante un terremoto podría no ser tan comprensiva para entender el retraso en la llegada de la capacidad de circulación en este tipo de escenarios. Añade a esta idea que, si el vehículo solo transportase niños y no hubiera un adulto presente, la situación podría ser bastante problemática.

Circulación post-terremoto

Después de que un seísmo haya pasado factura, el hecho de conducir tiene una multitud de facetas que deben considerarse.

Existe la posibilidad de que los mapas en línea se actualizasen con el estado de las carreteras, de modo que un automóvil sin conductor reciba información sobre qué lugares son transitables y cuáles deben evitarse. Como tal, la inteligencia artificial presumiblemente intentaría conducir solo donde sea más seguro hacerlo.

Si fueras pasajero en un automóvil sin conductor, ¿podrías anular lo que la IA quiere hacer?

Supongamos que tu anciano padre está en casa y su barrio fue golpeado por el terremoto. Supongamos que los inspectores de carreteras han declarado que nadie debe usar las carreteras en esa zona. El sistema AI ha recogido el estado de «no conducir allí» y, por lo tanto, se niega a conducir en esa área.

Pero tú quieres conducir hasta allí, con la esperanza de llegar hasta tu padre, aunque el coche sin conductor no continuará y no hay mandos de conducción que puedas usar para tomar el control. ¿Deberías poder insistir a la IA de que debes llegar a un área que se ha declarado como prohibida para conducir?

Lo mismo puede decirse de los primeros en responder ante la emergencia, que podrían estar tratando de llegar a áreas para proporcionar suministros de alimentos o prestar asistencia médica. Nuevamente, hay que tener en cuenta que la IA no tiene un razonamiento de sentido común y, por lo tanto, no se podrá discutir su decisión de ninguna manera.

Si un automóvil sin conductor te transporta después de un terremoto, una ventaja potencial que podría tener sobre los conductores humanos es la capacidad de comunicarse a través de comunicaciones electrónicas V2V -vehículo a vehículo-. Otros coches autónomos pueden compartir el estado de la carretera en tiempo real entre ellos, dejando que otros sepan que se puede evitar una grieta tomando una ruta diferente o alertando a otros autos autónomos para evitar un poste que se haya caído en la carretera.

Todos estaremos en el mismo barco: tener que lidiar con un sistema de IA que no comprenderá los impactos de un desastre natural.

También se anticipa que tendremos comunicaciones electrónicas V2I -vehículo a infraestructura-, lo que permitirá que las carreteras y la infraestructura de transporte proporcionen directamente su estado a los automóviles sin conductor. Un puente podría enviar un mensaje a un coche autónomo que se aproxima para advertir qué carriles son seguros y cuáles no. Los dispositivos de computación de Edge a lo largo de un tramo de carretera pueden transportar a una hilera de vehículos sin conductor las indicaciones más actualizadas sobre el estado de la carretera.

Conclusión

Si no vives en un área propensa a los seísmos, puedes sentirte tentado a pensar que los problemas de automóviles sin conductor y terremotos no son inaplicables en tu caso.

Sin embargo, sugiero que reconsideres el asunto al contemplar qué otros tipos de desastres naturales pueden darse en tu país.

Independientemente de lo que pueda suceder, puedes reformular mis ideas anteriores sobre este tipo de desastres naturales en el ámbito otros tipos de catástrofes.

Los vehículos autónomos serán inicialmente tan despistados sobre la conducción relacionada con seísmos como lo serán sobre la conducción de huracanes -tanto durante uno como después del daño-, tormentas, etc. En ese caso, todos estaremos en el mismo barco, por así decirlo, tener que lidiar con un sistema de IA que no comprenderá los impactos de un desastre natural. Eso podría ser desastroso en algunos casos.

*Artículo publicado originalmente en Forbes.

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