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¿Se alimentará mediante hidrógeno tu próximo vuelo?

Si no estás viajando mucho a causa de la pandemia, quién sabe si no lo volverás a hacer hasta dentro de tres años… y, entonces, puede que te subas a un vuelo comercial que se alimentará mediante pila de hidrógeno. Al menos, eso pretende la startup ZeroAvia con su tren de potencia ZA-600.

La industria de la aviación no se quiere quedar atrás, y busca sus propias formas de unirse al proceso de descarbonización. Dentro de la industria de la aviación, y a pesar de su pequeño tamaño de startup, ZeroAvia es una empresa que se está especializando en el hidrógeno como fuente de energía para las aeronaves del futuro.

Así, ZeroAvia acaba de completar sus primeros tests en tierra del tren de potencia ZA-600, con pila de combustible de hidrógeno. Se llama ZA-600 porque la potencia que ofrece es de nada menos que 600 Kw –casi 805 CV-. ZeroAvia anunció que estaba trabajando en el desarrollo de esta pila de combustible hace ya un año, en lo que bautizó como programa “HyFlyer II”. Ahora ha puesto a rodar su sistema de propulsión mediante hidrógeno en el HyperTruck, de cara a prepararlo para el vuelo. Hablamos de un vehículo de 15 toneladas; gracias a ello, al lograr que se desplace, resulta un buen entrenamiento antes de montar el tren de potencia en aeronaves…

También hay hidrógeno para grandes aeronaves

El HyperTruck se basa en un camión militar M977 HEMTT y, en realidad, se concibió para probar el tren de potencia ZA-2000. Este último comprende tecnologías de hidrógeno destinadas a aviones de entre 40 y 80 pasajeros. Aunque el objetivo final de ZeroAvia es llegar a ofrecer un sistema de propulsión mediante hidrógeno para aeronaves de entre 10 y 20 plazas, lo cierto es que también tiene otros frentes abiertos.

La empresa de inversión en compañías tecnológicas AP Ventures ha proporcionado 13 millones de dólares -11 millones de euros- a ZeroAvia para un programa de desarrollo del hidrógeno para aviones de más de 50 pasajeros. Esta cantidad se suma a los 24 millones de dólares -20 millones de euros- que la compañía ya había puesto para arrancar dicho proyecto.

Y ahora, a alzar el vuelo

¿Cuándo dará ZeroAvia el siguiente paso e integrará su pila de hidrógeno en un avión? Los primeros tests de vuelo se realizarán con un Dornier 228, y tendrán lugar antes de que acabe el año en las instalaciones de la compañía en Kemble (Reino Unido); toda una base de 30.000 metros cuadrados. Los Dornier 228 cuentan con 19 plazas y dos motores turbo… que, por supuesto, serán sustituidos por dos unidades del tren de potencia de 600 kW. Los tanques de hidrógeno tienen una capacidad de 100 kg, capaces de ofrecer una autonomía superior a los 800 km; algo que ZeroAvia quiere hacer realidad en el 2024.

ZeroAvia ya ha conseguido una unidad para el Reino Unido y otra para pruebas en EE.UU.; ambas vienen de realizar vuelos regulares regionales. Al mismo tiempo, ZeroAvia cuenta con la experiencia de haber probado un tren de potencia de 250 Kw en una aeronave de seis asientos, en lo que se conoció como el programa HyFlyer I. De hecho, su primer vuelo con un motor eléctrico alimentado por hidrógeno, y con una distancia propia de trayectos comerciales, lo realizó en septiembre del 2020.

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